The New Marrakesh: a Neoliberal and Tourist Materialization of the Fairy Tale from 1001 Nights?

This long-term project has studied the transformation of the city of Marrakesh since the late 1990s. At the beginning of the project, we were interested in phenomena in the old city such as gentrification, lifestyle migration, and neocolonialism. More recently, we have mainly focused on the effects of neoliberalization in the entire city area and urban hinterland.

The Transformation of the medina into a commodity and hotel for the world
In the 1960s, writers, artists, and numerous celebrities of the Global North discovered the city of Marrakesh, and some of them settled in the medina. Some 40 years later, internet platforms enabled a global real estate market, and European TV stations provided a worldwide promotion of Marrakesh's courtyard houses. Foreign-Moroccan real estate and construction companies emerged and wooed potential buyers. Foreign investment contributed significantly to the renewal, remodeling, and repurposing of the building structure, which was often inspired by the ideas of 18th-century Orientalist painters. Thus, not only residential houses were built but also guest houses (maisons d'hôtes), restaurants, hammams, spa and wellness oases, bazaar shops, and art galleries. They were built especially for tourists, whose names are often reminiscent of the fairy tales from 1001 Nights. In this way, predominant parts of the old town were gentrified and became a place of (secondary) residence for lifestyle migrants.

Production of a hedonistic consumer and leisure landscape
At the beginning of the 21st century, neoliberalization transformed almost the entire urban area of Marrakesh in the context of Moroccan urban policy. Since then, formerly marginalized population groups have been included in capitalist structures (villes sans bidonvilles program) and large-scale projects (villes nouvelles) have been implemented by parastatal actors. In addition, hedonistic consumer and leisure landscapes were built in the form of golf courses and fun pools, for example. Festivals and events in the fields of music and dance, art and film, sports, and shows have enriched the local art and cultural scene, as have many museums in the fields of fashion and (everyday) art. Based on numerous field visits and (participant) observations as well as qualitative interviews with different groups of actors over the past 23 years, this project critically questions the processes outlined above in terms of their social implications and (neo)orientalist references to the fairy tale from 1001 Nights.

Anton Escher
Sandra Petermann


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